ASTRONOMIA: Descubren agua en la atmósfera de un exoplaneta

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  • 16 octubre, 2014

La luz que proviene de las estrellas es la clave de la astronomía

La astronomía es un campo científico fascinante. Resulta extraordinario lo que hemos llegado a conocer gracias a su labor, sobre todo si tenemos en cuenta las limitaciones a las que tiene que hacer frente. Si lo pensamos bien, todo lo que sabemos acerca del Universo lo sabemos solamente gracias a la luz que proviene de él.

Un médico puede analizar y hacerle pruebas a su paciente, un biólogo puede ver el funcionamiento de la vida mediante microscopios, un físico puede lanzar partículas subatómicas en aceleradores para ver su composición… sin embargo, los astrónomos no pueden viajar a las estrellas para estudiar su composición, ni desplazarse hasta un planeta lejano para tomar muestras.

Todo lo que la astronomía ha logrado conocer ha sido gracias a una sola fuente de información: la luz. Mientras esperamos a que llegue el futuro de las películas y podamos viajar a las estrellas, los astrónomos tienen que conformarse con descifrar los secretos de estrellas y planetas que existen en el cosmos mediante el análisis de la luz que nos llega de ellos.

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No obstante, la luz es una poderosa fuente de información. Gracias a la luz podemos saber la distancia que nos separa de los astros, de qué están compuestas las estrellas, o qué elementos químicos están presentes en las atmósferas de los exoplanetas. El estudio del espectro lumínico que recibimos de los cuerpos celestes nos da casi todas las claves que necesitamos y por eso es tan importante desarrollar mejores y más potentes telescopios… ese es el reto que la astronomía tiene a falta de la posibilidad de enviar sondas, vehículos de exploración o incluso humanos a los astros más cercanos.

Comparación de HR 8799c y JúpiterLa semana pasada un equipo internacional de investigadores de la Universidad de Toronto en colaboración con el Observatorio Lowell consiguió el espectro más completo y detallado conseguido hasta el momento de un exoplaneta. Gracias a esta nítida huella de la luz que proviene del planeta los científicoshan conseguido revelar la composición de su atmósfera.

Se trata de HR 8799c, un planeta extrasolar situado en la constelación de Pegaso a una distancia aproximada de 130 años luz de la Tierra. El planeta es uno de los cuatro gigantes gaseosos que posee el sistema de la estrella Lambda Bootis y posee una masa equivalente a unos 10 planetas como nuestro vecino Júpiter.

Recreación artística de HR 8799c y su atmósfera con aguaPero la noticia es doble porque no sólo han logrado el espectro lumínico más completo de todos los planetas conocidos sino que, gracias a ese gran detalle, han conseguido conocer qué elementos químicos componen su atmósfera… yaquí llegó una nueva sorpresa puesto que las líneas espectrales de HR 8799c indican una atmósfera rica en vapor de agua y monóxido de carbono.

El estudio que contiene este descubrimiento se ha publicado en la prestigiosa Revista Sciencedetallando la composición del planeta, la estructura de su atmósfera e incluso la gravedad que existe en su superficie… todo un logro sabiendo que lo han descubierto simplemente mirando la luz que nos llega desde millones y millones de kilómetros de distancia.

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Referencia: Quinn M. Konopacky, Travis S. Barman, Bruce A. Macintosh, Christian Marois. “Detection of Carbon Monoxide and Water Absorption Lines in an Exoplanet Atmosphere” Science 22 March 2013. Vol. 339 no. 6126 pp. 1398-1401 | DOI:10.1126/science.1232003

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